Exoplanets 101

Exoplanets 101

Exoplanets challenge the notion that we are alone in the universe. Learn what types of exoplanets exist, the methods scientists employ to find them, and how many worlds might exist in the Milky Way Galaxy.


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Earth Science, Astronomy

Transcript (English)

- [Narrator] They're nestled in the final frontier. Countless worlds scattered throughout countless galaxies challenge the notion that we are alone in the universe.

Exoplanets are worlds that exist outside of our solar system. Also known as extrasolar planets, these bodies often orbit their own stars, with some being a part of entire planetary systems. Exoplanets are made of the same elements as the worlds in our solar system. And based on their composition and structures, are just as diverse. Some, known as giant or Neptune-like planets, are large gaseous worlds. Other gas giants called Hot Jupiters closely orbit their stars, causing the planets to have high surface temperatures. Another category of exoplanets consists of Super Earths. Smaller than the gas giants, but larger than Earth, Super Earths are terrestrial and made primarily of rocky or icy material. The final category includes Earth Analogs. Much as their name implies, Earth Analogs are similar to earth in various ways, including size, composition and distance to their home star.

Exoplanets are difficult to detect directly, mostly because they are outshined by the stars they orbit. To circumvent this, about five primary methods have been developed to find these planetary bodies, including radial velocity, in which a planet causes a star to wobble, direct imaging, where the glare of stars is blocked in order to see objects nearby. Astrometry, which observes the stars movements in relation to nearby stars. Gravitational microlensing, which observes the light of a star being bent by a planet's gravitational pull. And the most prolific form of finding exoplanets, transit, the method in which a planet passes between its star and Earth, thereby dimming its star's light.

Scientists have suspected the existence of worlds outside of our solar system for thousands of years, but the first confirmed existence of an exoplanet orbiting a Sun-like star only occurred in 1995. Ever since, about 4,000 exoplanets have been confirmed by multiple discovery methods, with about 3,000 more awaiting verification. According to one theory, at least one exoplanet orbits each star in the Milky Way. This would place the exoplanet counts in our local galaxy to about 1 trillion.

The search for exoplanets continues, not just to create a catalog of known worlds, but also to see if life may exist elsewhere in the universe. Astrobiologists closely study the size, composition and location of exoplanets relative to their stars to see the likelihood of organisms thriving in an environment other than Earth. Who knows what discoveries these new worlds could bring.

Transcripción (Español)

- [Narradora] Están anidados en la última frontera. Innumerables mundos esparcidos por innumerables galaxias desafían la noción de que estamos solos en el universo.

Los exoplanetas son mundos que existen fuera de nuestro sistema solar. También conocidos como planetas extrasolares, estos cuerpos a menudo orbitan sus propias estrellas, y algunos son parte de sistemas planetarios enteros. Los exoplanetas están hechos de los mismos elementos que los mundos en nuestro sistema solar. Y basándose en su composición y estructuras, son igual de diversos. 4 CLASIFICACIONES Algunos conocidos como planetas gigantes o similares a Neptuno son grandes mundos gaseosos. Otros gigantes gaseosos llamados Júpiteres Calientes orbitan muy cerca de sus estrellas, provocando altas temperaturas superficiales en los planetas. Otra categoría de exoplanetas son las Supertierras. Más pequeñas que los gigantes gaseosos, pero más grandes que la Tierra, las Supertierras son terrestres y están hechas principalmente de material rocoso o helado. La última categoría incluye los Análogos de la Tierra. Como su nombre lo indica, estos son similares a la tierra en varios aspectos, como tamaño, composición y distancia a su estrella madre.

CORTESÍA DE ESA/HUBBLE Los exoplanetas son difíciles de detectar directamente, principalmente porque son opacados por las estrellas que orbitan. Para sortear esto, se han desarrollado alrededor de cinco métodos principales para encontrar estos cuerpos planetarios, incluyendo la velocidad radial, en la que un planeta causa que una estrella oscile. La imagen directa, donde el resplandor de las estrellas es bloqueado para poder ver objetos cercanos. La astrometría, que observa los movimientos de las estrellas en relación con las estrellas cercanas. El microlentejado gravitacional, que observa la luz de una estrella siendo desviada por la atracción gravitacional de un planeta. Y la forma más prolífica de encontrar exoplanetas, el tránsito, el método en el que un planeta pasa entre su estrella y la Tierra, atenuando así la luz de su estrella.

Los científicos han sospechado la existencia de mundos fuera de nuestro sistema solar durante miles de años, pero la primera existencia confirmada de un exoplaneta orbitando una estrella similar al Sol solo ocurrió en 1995. Desde entonces, se han confirmado unos 4.000 exoplanetas por múltiples métodos de descubrimiento, con alrededor de 3.000 más esperando ser verificados. Según una teoría, al menos un exoplaneta orbita cada estrella en la Vía Láctea. Esto daría un recuento de exoplanetas en nuestra galaxia local de alrededor de 1 trillón.

OBSERVATORIO ALMA La búsqueda de exoplanetas continúa, no solo para crear un catálogo de mundos conocidos, sino también para ver si la vida puede existir en otro lugar del universo. Los astrobiólogos estudian detenidamente el tamaño, composición y ubicación de los exoplanetas en relación a sus estrellas para ver la probabilidad de que los organismos prosperen en un ambiente distinto a la Tierra. Quién sabe qué descubrimientos podrían traer estos nuevos mundos. TODOS LOS DERECHOS RESERVADOS

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Web Producer
André Gabrielli, National Geographic Society
Last Updated

May 22, 2024

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