Exploring with GIS: Following Plastic from Land to Sea

Exploring with GIS: Following Plastic from Land to Sea

Plastic pollution is a problem, especially in our oceans. National Geographic Explorer Heather Koldewey, along with a team of experts, set off on an expedition to find answers. Through technology, data collection, and mapping on India’s Ganges River, Heather and her team use innovative bottle tags as one method to determine and chart where much of the plastic pollution originates from.


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Biology, Ecology, Conservation, Geography, Geographic Information Systems (GIS), Physical Geography

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Transcript (English)

- [Narrator] We know that plastic pollution in our ocean is an enormous problem. There's about eight to 12 million tons of plastic entering our oceans every year, and a big artery, a big route for that plastic into the ocean is through rivers. We're like detectives working our way up through that river system to work out what's going on. So our quest is to do the first large-scale river-level assessment of plastic. We are really looking to identify the sources, how it gets into the river, how it then moves into the ocean, and, most importantly, what are the local and global solutions to change that. I'm Heather Koldewey, I'm a National Geographic Fellow, and I'm the science co-lead for the Sea to Source expedition. 40% of plastic produced every year, that's single-use plastic. That's the bit where there's a huge opportunity to reduce the amount of plastic in the system. We want to actually look at the major rivers of the world. We've started with the Ganges. It's an iconic, culturally famous, and legendary river system that's so important for the people of India and Bangladesh. It's also considered in the top rivers contributing plastic to the ocean. One of the scientific questions we wanted to ask was to really understand exactly how does plastic, once it's in the river, actually move and flow through the system to get out into the ocean, but, most importantly, how do we go about stopping that flow of plastic? We worked with a conservation technology expert to actually look at developing a tag to look at how we could follow the bottles through the system and understand how plastic's moving from source to sea. We deployed 10 tags in India from Varanasi right up to the Himalayas. Inside the bottle you have a circuit board and your method of communication. We put a sim card in, we used a special electronic design, and as the bottle moves through the system, it pings a message through on your cell phone. Once it gets out to sea, you lose your mobile phone signal, and then you rely on satellite phone technology. The bottle tags are providing exact coordinates of where they are and sends the exact GPS coordinates. So the bottle tags are very much one element, one exciting technological development, but just one component of a whole body of information. What's so valuable about using GIS and GIS mapping skills is to be able to combine that information so you're really collating all of that research knowledge and putting it in one place to give you an informed view of what's happening in a system. Plastic has become that tangible problem that people relate to. It feels solvable. It feels like this momentum, it's something that relates to pretty much everybody on the planet, and everybody can make a difference, and that's a really exciting place to be in. We care about the science, we care about what we're doing, but we really want to make a difference. The opportunity around plastic is for the first time it's connecting society with the ocean and gives us an opportunity to actually build a more ocean-friendly society.

Transcripción (Español)

- [Narradora] Sabemos que la contaminación plástica en nuestro océano es un problema enorme. Hay de ocho a doce millones de toneladas de plástico que ingresan a nuestros océanos cada año, y una gran arteria, una gran ruta para ese plástico hacia el océano es a través de los ríos. Somos como detectives que trabajan en ese sistema fluvial para averiguar qué está pasando. Siguiendo el plástico de tierra a mar Nuestra misión es realizar la primera evaluación a gran escala del nivel de plástico en el río. Buscamos identificar las fuentes, cómo llega al río, cómo luego se traslada al océano, y, lo más importante, cuáles son las soluciones locales y globales para cambiar eso. Soy Heather Koldewey. Soy becaria de National Geographic, y soy colíder científica de la expedición de Mar a Fuente. El 40 % del plástico producido cada año es plástico de un solo uso. Ahí hay una gran oportunidad para reducir la cantidad de plástico en el sistema. Queremos observar los principales ríos del mundo. Hemos comenzado con el Ganges. Es un río icónico, famoso culturalmente, y un sistema fluvial legendario que es muy importante para la gente de India y Bangladesh. También se considera entre los ríos que más contribuyen con plástico al océano. Una de las preguntas científicas que queríamos hacer era entender exactamente cómo el plástico, una vez que está en el río, se mueve y fluye por el sistema para llegar al océano, pero, lo más importante, cómo podemos detener ese flujo de plástico. Trabajamos con un experto en tecnología de conservación para ver cómo desarrollar una etiqueta para ver cómo podríamos seguir las botellas por el sistema y entender cómo se mueve el plástico desde la fuente hasta el mar. Desplegamos 10 etiquetas en India desde Varanasi hasta los Himalayas. Etiquetas de botellas Dentro de la botella hay una placa de circuito y el método de comunicación. Introducimos una tarjeta SIM, usamos un diseño electrónico especial, y a medida que la botella se mueve por el sistema, envía un mensaje a tu teléfono celular. Una vez que llega al mar, pierdes la señal de tu teléfono móvil, y luego dependes de la tecnología de teléfono satelital. Las etiquetas de las botellas están proporcionando coordenadas exactas de dónde están y envían las coordenadas exactas de GPS. Las etiquetas de las botellas son solo un elemento, un emocionante desarrollo tecnológico, pero solo un componente de un conjunto de información. Lo valioso de usar GIS y habilidades de mapeo GIS es poder combinar esa información para recopilar todo el conocimiento de investigación y ponerlo en un solo lugar para tener una visión informada de lo que está sucediendo en el sistema. El plástico se ha convertido en ese problema tangible con el que la gente se relaciona. Parece solucionable. Parece que hay un impulso. Es algo que se relaciona prácticamente con todas las personas en el planeta, y todos pueden hacer una diferencia, y ese es un lugar emocionante en el que estar. Nos importa la ciencia, nos importa lo que estamos haciendo, pero realmente queremos hacer una diferencia. La oportunidad en torno al plástico por primera vez conecta a la sociedad con el océano y nos da una oportunidad para construir una sociedad más amigable con el océano.

Media Credits

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Web Producer
André Gabrielli, National Geographic Society
Last Updated

May 20, 2024

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